Antártida - Características geográficas

La Antártida se extiende alrededor del Polo Sur y se encuentra circunscripta por el Circulo Polar Antártico (66º33º Lat. Sur), es el continente mas frío, alto, seco y ventoso del planeta. Su superficie continental es de alrededor de 14.000.000 Km2. La menor distancia a esta masa continental es América del Sur a 1.000Km aproximadamente. Distancias mayores lo separan de Nueva Zelanda (2.200 Km.), Australia (2.250 Km.), ó Sudáfrica (3.600km.)

Durante el invierno, la Antártida dobla su tamaño a causa de la gran cantidad de hielo marino que se forma en su periferia. Sólo algunas zonas costeras sin hielo, apenas el 2% de la superficie total, interrumpen la uniformidad del paisaje.

Es el más alto de todos los continentes, con una media aproximada de 2.050 metros sobre el nivel del mar. La razón principal de esta elevación es la gruesa capa de hielo que cubre al continente, cuyo espesor promedio es de unos 2.000 metros, aunque en algunos lugares excede los 4.000 metros. La mayor elevación corresponde al Macizo Vinson (5.140m).

Como consecuencia de la influencia del océano, las temperaturas en las costas del continente antártico son inferiores a las del interior. El promedio durante el “verano” (no hablamos de verano térmico, sino que hacemos referencia a la larga duración de los días durante este periodo) en las costas es de 0º C mientras que en el interior del continente oscila entre los –15º C y -35º C. Durante el invierno las temperaturas medias en la costa van desde los –15º C a – 30º C y hacia el interior del continente pueden llegar hasta los -70º C. La mínima temperatura registrada fue de –89º,3C, en la base rusa Vostok.

Los vientos son muy intensos y azotan las costas a velocidades que superan los 200 Km. por hora. Los temporales son sordos, sin truenos ni relámpagos y arrastran hasta la nieve endurecida. Estos fuertes vientos asociados a bajas temperaturas crean condiciones muy peligrosas para el hombre, por lo que se presta mucha atención a la sensación térmica a la hora de planificar actividades en el exterior de las bases.

Debido a que la capa formada en la superficie del continente contiene el 90% del hielo del mundo y refleja de vuelta al espacio entre el 50% y el 90% de las radiaciones solares que recibe, la Antártida determina el clima de la tierra, así como la circulación oceánica y atmosférica, influyendo de esta forma sobre todos los ecosistemas marinos y terrestres del planeta.